Elisabeth Behr-Sigel: una grande donna dell’Ortodossia in Occidente. Intervista di Tudor Petcu a padre Michael Plekon

La signora Elisabeth Behr Sigel è stata una delle più significative donne e teologhe ortodosse del XX secolo in occidente. Era nata in Alsazia, in Francia nel 1907. Suo padre era protestante e sua madre ebrea. Studiò teologia presso la Facoltà protestante a Strasburgo e iniziò un ministero pastorale. Dopo poco tempo andò a Parigi per studiare teologia. Durante i suoi studi entrò in contatto con la diaspora ortodossa russa e si unì alla Chiesa ortodossa attraverso i suoi amici e colleghi dell’emigrazione russa. Fu influenzata da alcune delle più importanti figure teologiche dell’epoca (Metropolitan Evlogy, Vladimir Lossky, Paul Evdokimov, Lev Gillet, Maria Skobtsova, ecc.). All’età di 24 anni, abbracciò ufficialmente l’ortodossia. Col tempo incontrò e sposò un immigrato e ingegnere russo Andrý Behr. Durante la seconda guerra mondiale a Nancy, dove Elisabeth insegnava nel sistema scolastico pubblico e viveva con la famiglia, era attiva nel movimento di resistenza durante l’occupazione nazista. Dopo la guerra insegnò all’Istituto cattolico di Parigi, alla Facoltà teologica di San Sergio, all’Istituto ecumenico di Tantur vicino a Gerusalemme e al Collegio domenicano di Ottawa. Behr-Sigel insegnò in tutto il mondo e pubblicò molti libri e articoli ortodossi in inglese, francese e tedesco. Ha dedicato molto tempo ed energie alla promozione delle donne nella Chiesa ortodossa – rispettosamente, quasi con umiltà ma con ferma convinzione e solidi argomenti teologici. È diventata nota per la sua instancabile attività ecumenica. Il 26 novembre 2005, Elisabeth Behr-Sigel è morta mentre leggeva a letto. Aveva 98 anni.

Proprio di Elisabeth Behr-Sigel ci parla padre Michael Plekon (sacerdote ortodosso, sociologo e teologo statunitense) intervistato dal dottor Tudor Pectu.

Prima di tutto apprezzerei molto se potesse parlare un po’ della personalità di Elisabeth Behr Sigel in modo che i nostri lettori abbiano l’opportunità di comprenderla in modo spirituale.

Ho avuto il privilegio di conoscere EBS. Sebbene fosse anziana quando l’ho incontrata, era come un roveto ardente, piena di vita, di entusiasmo e di grande umorismo. Quando io e mia moglie abbiamo detto che non riuscivamo a trovare il segnale stradale per il suo appartamento, lei ha detto che nessuno qui ne ha bisogno – tutti sanno dove è! Ha chiesto se poteva fumare e ci ha offerto delle Galouises, oltre ad un ottimo liquore. Era piena di vita. Penso che la bella biografia di Olga Lossky catturi EBS molto bene.

La sua vita è stata sicuramente definita dalla conversione dal protestantesimo all’ortodossia. Cosa significavano veramente le origini protestanti e il proprio retaggio per Elisabeth Behr Sigel come futuro teologo ortodosso?

EBS mi ha detto di essere stata incoraggiata da padre Lev Gillet ad onorare e mantenere sempre le sue radici luterane. Fu attraverso la chiesa luterana, il battesimo, l’istruzione catechetica, la comunione, in seguito il lavoro teologico, il lavoro con il Movimento degli studenti cristiani e il suo lavoro di pastore laico che visse in Cristo. Questo non è mai stato portato via dal suo ingresso nella Chiesa ortodossa. Anch’io sono entrato nella Chiesa ortodossa dal luteranesimo, quindi c’era un legame speciale tra EBS e me stesso, come c’era anche tra lei e Sarah Hinlicky Wilson, lei stessa un pastore e teologo luterano. Detto questo, non definirei il lavoro teologico e ecclesiastico di EBS come qualcosa di diverso da quello di un cristiano ortodosso occidentale, uno che aveva vissuto e aveva radici in entrambe le chiese dell’ovest e dell’est. Non conosco un teologo più cattolico e ortodosso di EBS.

Elisabeth Behr Sigel era amica di uno dei più noti teologi ortodossi, Vladimir Lossky. In che modo il suo modo di pensare ha influenzato l’approccio teologico di Behr Sigel?

EBS era amica di numerosi teologi ortodossi tra le due guerre. Di tutti loro, credo, padre Sergius Bulgakov, suo padre spirituale per un certo periodo, padre Lev Gillet, suo caro amico e padre spirituale, e il professor George Fedotov furono le più grandi influenze, insieme a Paul Evdokimov, il teologo, anche lui un caro amico. La dedizione ecumenica di EBS e il suo impegno per la “tradizione vivente” della chiesa la collocano nella “scuola di Parigi” di cui, ovviamente, Bulgakov, Gillet, Evdokimov e Fedotov erano voci importanti. EBS conosceva anche un’altra luce brillante di quella “scuola”, ora una santa, Madre Maria Skobtsova, e aiutava il suo ministero di servizio ai poveri e ai cacciati dai nazisti. EBS aiutò coloro che erano destinati allo sterminio dalla Gestapo ad uscire da Parigi e nascondersi.

Pensa che possiamo parlare di una sorta di teologia della speranza nel pensiero di Elisabeth Behr Sigel?

Probabilmente EBS era l’erede della “nuova agiografia” di George Fedotov, l’uso del metodo storico nello studio delle vite e degli insegnamenti dei santi e più in generale della chiesa. EBS pubblicò per la prima volta sui santi della Russia, ma poi venne a scrivere della vita spirituale nella quotidianità per le persone del XX secolo. Venne anche a scrivere molto sul ruolo delle donne nella chiesa e sostenne un ripristino del diaconato femminile. I suoi saggi sulle donne e sull’ordinazione sono dei classici e tra i più importanti testi teologici sul perché l’ordinazione non sia assolutamente o inevitabilmente esclusa per le donne. In questo è stata sostenuta, tra gli altri, dai Metropoliti Anthony Bloom e Gerooes Khodr e Kallistos Ware.

Qual è la ragione principale per cui l’approccio di Elisabeth Behr Sigel potrebbe essere considerato qualcosa di originale nella teologia ortodossa?

EBS è stata davvero un personaggio “originale” nella teologia ortodossa contemporanea. Era dedicata al ripristino dell’unità nelle chiese divise dell’est e dell’ovest. Lei, insieme ad altri nella “scuola di Parigi”, celebrava la tradizione come viva e costantemente bisognosa di reinterpretazione e applicazione a nuove circostanze. Vide la chiesa come vibrante, la “Pentecoste continua” di cui parlava il suo insegnante p. Bulgakov. Quindi, il suo lavoro pionieristico sulla santità di tutti i giorni, argomento che anch’io ho approfondito (cfr. la mia trilogia di libri sulla santità e le persone di fede nel nostro tempo: Living Icons, Hidden Holiness, Saints As They Really Are, University of Notre Dame Press, 2002, 2009, 2012 e il più recente Uncommon Prayer del 2016 sempre edito da University of Notre Dame Press).

Considerato l’intero sistema teologico di Elisabeth Behr Sigel, sarebbe corretto parlare di femminismo ortodosso, se posso chiamarlo così?

Penso che sarebbe corretto dire che EBS conoscesse e capisse il movimento femminista degli anni ’60, ’70, ’80, ’90 e del XXI secolo. Morì nel 2005. Ha simpatizzato con molte critiche femministe della cultura e della società. Tuttavia, penso che EBS considerasse  che lo studio e la critica del modo in cui le donne venivano trattate nella chiesa trascendesse il femminismo come comunemente inteso … questo perché “in Cristo non c’è greco, ebreo, padrone, schiavo, maschio o femmina”. Non condivideva gli sforzi del suo amico Paul Evdokimov per delineare i distinti carismi della donna. Piuttosto sosteneva che i vangeli, il resto del Nuovo Testamento, la tradizione liturgica, in particolare il battesimo, offrivano tutti indicazione di un ruolo e una dignità pari tra uomini e donne. Ma nel corso della storia il carattere patriarcale della politica, della società e della cultura ha trasformato e smarrito dentro la chiesa l’originaria intuizione della parità di genere. Da queste considerazioni sono nati i numerosi saggi di EBS sulle donne nei vangeli, sulla Madre di Dio, sulle donne sante nella storia della chiesa e sui temi teologici dell’ordinazione e delle donne.

Come possiamo trovare un’influenza forte e reale del pensiero di Elisabeth Behr Sigel nell’ortodossia contemporanea? E quando dico “ortodossia contemporanea” in particolare faccio riferimento all’ortodossia occidentale.

Considerato il recente neotradizionismo e lo spostamento verso destra del pensiero ortodosso, non solo in teologia, ma anche in politica, cultura e pensiero sociale, EBS oggi si distingue come figura e voce profetica. Qui e là conosco molti teologi donne, come Teva Regule, Kyriaki Fitzgerald, Valerie Karras, Susan Ashbrook Harvey, Carrie Frederick Frost, Sarah Hinlicky Wilson, e direi che portano avanti il lavoro e la visione di EBS, anche senza collegamenti o riferimenti diretti a lei ed ai suoi libri. L’unica eccezione è Sarah Hinlicky Wilson, che come pastore e teologo luterano presso l’Istituto ecumenico di Strasburgo, conosceva EBS, ha fatto la prima dissertazione su di lei e sul suo lavoro e porta avanti la sua eredità in molti modi.

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